‘다윈 상(The DarwinAwards)’을 아시나요?

새해가 밝았습니다. 모두들 지난 일들은 훌훌 털어 버리고 새 마음, 새 결심으로 한해를 시작했습니다. 그러나 혹시 여러분들 중에서 아직도 작년 한해, 혹은 지난 날 저지른 실수나 후회되는 일로 인해 마음을 가다듬지 못하고 계신 분은 없으신지요? 혹시 있으시다면, 이 글이 그런 분들에게 소탈한 웃음과 함께 위로가 되었으면 좋겠습니다.
미국의 여 기자, 웬디 노스컷 (Wendy Northcutt)은 1993년 아주 흥미로운 사건들을 수집하기 시작했습니다. 그 사건들이란, 세상에서 가장 멍청하게 죽은 사람들에 관한 기사들이었습니다. 그리고는, 이미 고인(故人)이 되었지만, 사건 당사자들에게 상을 주었습니다. 그 상의 이름은 “다윈 상(The Darwin Awards)”이었습니다. 진화론의 선구자로 알려진 찰스 다윈(Charles R. Darwin, 1809 ~ 1882)의 이름을 따서 상 이름을 정한 이유는, 가장 멍청한 실수로 죽음으로써 열등한(멍청한) 유전자를 스스로 제거하여 인류 진화에 이바지했기 때문이라는 것이었습니다. 수상 후보자를 선별하는 기준은 다음의 세 가지 조건을 만족해야 합니다. 첫째, 자신의 죽음에 대해서 스스로 원인을 제공할 것 (즉, 스스로의 실수로 인해 죽은 사람이어야 합니다), 둘째, 정상적인 지능을 가진 사람일 것, 셋째, 신문, 텔레비전 보도, 믿을만한 사람의 증언 등 출처가 분명한 사건일 것.
수상 사례 중 몇 가지를 소개해 볼까 합니다. 1994년 다윈상의 주인공은 한 테러리스트였습니다. 그는 개봉하면 폭할하도록 만든 소포를 목적지에 보냈는데, 그만 우표를 충분히 붙이지 않았습니다. 소포는 집으로 반송되었고, 그는 그 소포를 뜯어 보았습니다. 1996년 다윈상은 토론토의 한 변호사에게 돌아갔습니다. 고층 빌딩에 자신의 사무실을 둔 그는 빌딩 유리창의 강도를 시험해 보려고 사무실 안에서 힘껏 달려가 유리창에 부딪혔습니다. 유리창은 산산조각 났고, 그는 24층 높이에서 추락했습니다. 1999년 수상자도 테러범들이었습니다. 세 명의 폭탄 테러범들은 시한폭탄을 설치한 두 대의 차에 나눠 타고 목표지를 향해 가던 중에 두 대가 동시에 폭발하여 즉사했습니다. 그들은 ‘서머 타임제’로 인한 시간 변경을 고려하지 않고 시계를 맞췄던 것입니다. 2001년 수상자인 캐나다 남성은 건물 쓰레기 배출 통로를 타고 1층까지 내려와 보이겠다며 쓰레기 투척 덕트로 뛰어들었습니다. 그러나 불행하게도, 12층부터 시작되는 그 쓰레기 배출 통로를 통해 내려온 쓰레기는 자동 압착기 속으로 들어가게 되어 있었습니다.
안타깝게도, 1993년부터 2016년까지의 ‘다윈 상’ 수상자들에겐 실수를 만회할 기회가 두 번 다시 주어지지 않았습니다. 그들 모두, 그야말로, 어처구니 없는 만용과 실수로 인해 죽었기 때문입니다. 그러나, 지금 이 글을 읽고 있는 여러분은 그들처럼 어리석지도 않을 뿐더러, 내일 아침이면 다시 일어날 수 있는 힘들이 있을 것입니다. 실수를 후회하면서 주저 앉아있거나, 실패가 두려워서 망설이고 있습니까? 1982년도 수상자 래리 월터스 (Larry Walters)의 말이 도전이 됩니다.
다른 수상자(사망자)들과는 달리 래리는 말도 안 되는 실수에서도 살아남은 사람이었습니다. 그는 거실에 있던 소파에 헬륨 풍선 45개를 달고서는 샌드위치와 캔 맥주, 권총 한 자루를 가지고 자신의 몸을 소파에 묶었던 것입니다. 그러나 소파는 자신의 애당초 계획대로 지상 30m 상공에 머무르지 않고, 49km (16,000 ft)까지 상승해서는 구름 속을 떠돌아 다녔습니다. 천만 다행으로, 겁에 질린 래리가 간신히 용기를 내어 쏜 권총에 헬륨 풍선 몇개가 터졌고, 그는 무사히 지상에 발을 딛게 되었습니다. 이 때 터진 풍선의 줄들이 고압선에 걸려서 롱 비치 전역에 정전 사태를 초래하기도 했다고 합니다. 착륙 직후, 그를 체포한 경찰이 왜 이런 짓을 했냐고 묻자 래리는 이렇게 대답했습니다.
“하루 종일 아무 것도 안 하고 앉아 있을 수는 없잖소.”
지난 실수가 후회스럽거나 두려운 나머지, 오늘 하루 또 한번 주어진 실수를 만회할 기회를 놓치지 말고, 무언가 도전해 볼 수 있길 바랍니다.
참고. Northcutt, Wendy (2000). The Darwin Awards: Evolution in Action. New York, The Penguin Group (ISBN 0-525-94572-5)

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